「機智號」無人直升機。
「機智號」無人直升機。

  (星島日報報道)美國太空總署(NASA)昨日宣布,「機智號」無人直升機成功完成火星上的首次飛行,這是人造航空器首次在另一個行星上受控飛行。太空總署表示,這是(飛機發明者)萊特兄弟後人類又一壯舉,將為探索火星與太陽系其他星球開創新模式。

  「機智號」團隊稱,從火星傳回到地球的數據顯示,「機智號」完成了持續約四十秒的火星首飛,在垂直上升三米後,執行了懸停、下降和着陸等所有設定動作。「機智號」也自行回傳一段由內建向下鏡頭拍攝的黑白影像,顯示這架直升機離地飛行時投射在地面的身影。當太空總署噴射推進實驗室一名工程師宣布:「機智號直升機已完成首次飛行,這是一架動力飛行器在另一個星球的首次飛行」,控制室歡聲雷動。

  「機智號」於二月十八日搭乘「毅力號」火星車登陸火星,它重約一點八千克,有四片旋翼,由太陽能電池板為鋰電池充電。大空總署稱,這次史無前例的飛行任務風險極高,是一項重大挑戰,因為火星大氣比地球稀薄得多,密度不到地球的百分之一,因此「機智號」號旋翼的轉速高達每分鐘約二千四百轉,比普通直升機快四倍。太空總署指出,「機智號」在火星首飛,象徵二十一世紀的萊特兄弟時刻,也為日後探索火星與太陽系其他星球,如金星與土星最大衛星土衞六開創新模式。萊特兄弟一九〇三年駕自製飛機升空,為人類開啟了飛行新時代。

  「機智號」原訂本月十一日首飛,但太空總署針對旋翼進行高轉速測試時發現潛在問題,因而延後首飛時程。它由碳複合材料製成的四隻纖長的「腿」,可以幫助機身」有緩衝地着陸在火星凹凸不平的砂石表面。

  「機智號」的機身僅有一個紙巾盒大小,卻裝載了機載計算機、鋰電池、傳感器和攝像頭等。它還攜帶一塊太陽能電池板為鋰電池充電,每個火星日可飛行一次,每次持續九十秒,飛行距離最長三百米,飛行高度最高五米。科學家這次把萊特兄弟首架飛機機翼上的一小塊材料貼在了「機智號」電池板下方,借此紀念人類首次在另一個行星上實現人造航空器的「萊特時刻」。「機智號」的重要任務包括飛翔、拍照、收集訊息。