教宗方濟各(中)周五由伊拉克總統薩利赫(右)陪同,出席巴格達舉行的歡迎儀式。
教宗方濟各(中)周五由伊拉克總統薩利赫(右)陪同,出席巴格達舉行的歡迎儀式。

  (星島日報報道)教宗方濟各昨日抵伊拉克展開歷史性訪問。今次是歷來首次有天主教教宗訪問伊拉克。教宗將進行跨宗教對話,傳揚包容、共存理念,對遭受逼害和教派暴力的當地基督徒表達支持。今次也是方濟各上任後最危險的一趟出訪。八十四歲的教宗方濟各昨日從羅馬乘專機前赴伊拉克,展開為期四天的訪問行程。大批民眾在首都巴格達機場外的道路上守候數個小時。專機在當地時間下午近二時降落,伊拉克總理哈德米在艙門下登機梯前迎接。教宗這趟旅程的主要目的之一,是撫慰當地飽受摧殘的基督教社群。伊拉克基督徒對於教宗這次到訪也深深感動。經歷多年壓逼及教派暴力後,伊拉克基督徒人數已經由二○○三年的一百五十萬人,大減至現在僅四十萬人。

  方濟各此行被視為具有高度象徵意義,對基督教、伊斯蘭教、猶太教這處共同發源地傳達包容、共存等訊息。教宗預計與隱遁的伊拉克伊斯蘭什葉派領袖希斯塔尼會面,將畫下他持續向穆斯林伸出友好之手的新高點。由於伊拉克最近才遭遇連串火箭和自殺式炸彈攻擊,使得這趟行程成了方濟各上任後最危險的一趟出訪。當局為保護教宗安全,已動員約一萬名保安人員。伊拉克外交部發言人薩哈夫稱,伊國當局「在陸上和空中」實施了嚴格的保安措施。期間教宗在陸上出行時會由軍隊裝甲車載送。

  教宗將訪問四座城市,包括曾是極端組織伊斯蘭國(IS)大本營的摩蘇爾。伊斯蘭國當年趕走基督徒、沒收財產。二○一七年伊斯蘭國潰敗後,少數基督徒重返摩蘇爾,但是大部分信徒仍因安全和實際生活等顧慮而流離在外。而伊拉克當局目前仍在追緝當地的伊斯蘭國「潛伏恐怖分子小組」成員。教宗也遇到當地出現第二波新冠疫情,每天有五千多宗新增病例。儘管教宗已接種新冠疫苗,但伊拉克當局為安全計決定於教宗訪問期間,在全國各地實行抗疫封鎖措施。根據行程,教宗會親赴伊境內遭到戰火摧殘的教堂、翻新的體育館和偏僻的沙漠地區等地點主持六次崇拜。