日本金星探測器四年前拍攝的金星影像。
日本金星探測器四年前拍攝的金星影像。

  (星島日報報道)一個國際天文學家團隊在金星大氣層中探測到了磷化氫的蹤迹,意味環境嚴峻的金星可能有微生物。美國太空總署署長說,這項發現是尋找外星生命上「最重大的發展」。團隊負責人、英國卡迪夫大學天文學家格里夫斯介紹,他們利用架設在夏威夷的JCMT望遠鏡觀測金星,發現了磷化氫的蹤迹,之後又通過架設在智利的大型射電望遠鏡陣列ALMA確認了這個發現。她還說,這是首度在地球以外的岩石行星發現磷化氫。這一國際團隊包含來自英、美、日本的天文學家,他們根據觀測數據推斷,金星大氣層中的磷化氫濃度很低,大約每十億個分子中僅有二十個磷化氫分子。相關研究論文發表在英國《自然‧天文學》期刊。

  在地球上,磷化氫僅見於工業生產領域或由厭氧微生物產生。對於金星上磷化氫的來源,研究團隊做了大量分析,推斷是否來自光照、閃電、火山或者從金星表面向上吹至大氣層中的礦物質等,但根據已有知識的計算結果均不支持這些來源。一種解釋是,金星大氣層中的磷化氫可能是某種生物留下的印記。地球上的一些細菌等微生物會從礦物等物質中吸取磷元素,在生命活動中產生磷化氫,並排出體外。

  金星因其質量和體積等與地球類似,被稱作地球「姐妹星」,但實際上其表面環境與大氣狀況截然不同。金星是太陽系最熱的行星,表面溫度高達攝氏四百度以上。 雖然金星表面很可能沒有生命,但有些科學家認為,在金星的高層大氣層當中,氣壓沒有那麼強,溫度沒有那麼熱的部分,或許會有漂浮型的生命存在。該研究團隊強調,他們並未聲稱在金星上發現了生命,只是認為這個想法需要進一步探索。美國太空總署署長布萊登斯坦讚揚這項突破,他推文表示,這是目前為止尋找外星生命過程中「最重大的發展」,還說「該是時候優先關注金星了」。