張首晟(前排右一)曾受到中國領導人接見。新華社
張首晟(前排右一)曾受到中國領導人接見。新華社

張首晟所在團隊因在2007年發現「量子自旋霍爾效應」,在2010年獲得「歐洲物理獎」。當時報道稱,張首晟的發現,將其基於芯片業未來提出的新構想——通過控制電子的自旋運動來降低能耗——完成理論上預言。
2007年,這一預言被德國維爾茨堡大學實驗小組通過實驗證實。同年,張首晟團隊被《科學》評為當年的「全球十大重要科學突破」之一。
張首晟曾經師從楊振寧,2014年,張首晟因為在拓撲絕緣體領域的突破,被美國佛蘭克林學會授予本傑明.佛蘭克林獎章,成為繼其師楊振寧之後第二位獲此殊榮的華裔科學家。楊振寧曾評價張首晟:「對他來說,獲得諾貝爾獎只是時間問題。」多維新聞網消息稱,獲獎之後,張首晟受訪表示,「佛蘭克林是我的偶像,獲得以他命名的獎項,對我來說意義非凡」。他說,佛蘭克林之所以是他的偶像,「因為在我們這個時代,某個專項裏面可能有很多非常有成就的人,但是缺少像佛蘭克林這樣全能全才的人」。
鑒於在科學界的地位,張首晟在2009年獲邀加入中國的「千人計劃」,並受聘於清華大學。2017年,張首晟獲得中國國家科學技術獎勵,中共七常委中習近平、李克強、王滬寧等現身頒獎現場。此後,中國多家企業都與張首晟有過接觸。
其中就包括近年致力於進軍芯片領域的中國通訊設備製造商華為公司。公開報道顯示,2017年4月1日,彼時正在深圳參加IT領袖峰會的張首晟,期間被華為終端公司董事長余承東專程接走。報道當時披露一個細節,即余承東在等待期間,在門口抽了一支煙。上車時,被問及去向,張首晟只說吃一頓飯。
但當時媒體報道認為,張首晟作為新一代芯片重要人物,余承東「親自」迎接應是談合作事宜。
在報道中,張首晟也表示,有信心推動與芯片有關的摩爾定理的繼續前進,畢竟這跟個人研究有關。