今年芝市遭受到兩次暴力打砸搶事件,導致芝加哥的經濟進一步的惡化。
梁敏育攝
今年芝市遭受到兩次暴力打砸搶事件,導致芝加哥的經濟進一步的惡化。 梁敏育攝

本報芝加哥訊

芝加哥市長羅麗萊德福特日前公布將於10月21日公布2021年度財年預算。但據芝加哥論壇報的內幕消息,受今年新冠狀疫情和多次社會動蕩的打擊,芝加哥市在2021年財年預算將面臨天文數值12億美元的短缺。

面對史無前例的預算赤字,市長表示裁員、加稅都將是平衡預算的選擇。市長指出,新冠疫情和社會動蕩,導致芝加哥本地經濟在今年經歷了災難性的崩潰。今年初至今的新疫情之下,市政府的開支膨脹,而稅收卻銳減,在入不敷出的狀況下,疫情導致芝加哥市府損失了總額8億美元的收益,此讓原本就是囊中羞澀的芝市面臨巨額的赤字猶如雪上加霜、因此也導致2021年度財年的被譽為「疫情預算」(Pandemic Budget)高達12億美元。

《芝加哥論壇報》透露,芝加哥市長萊德福特正在考慮增漲9400萬美元的房產稅,解雇300多名市府員工,上調汽油稅等作為彌補12億美元預算赤字計劃的一部分。此外,市長還考慮為芝加哥市債務融資5億美元,10月21日,市長將會公開解釋因冠狀疫情導致芝加哥市預算赤字的計劃,然而所有人包括政府人員與普羅大眾都清楚,這是十分艱苦的任務。

財年預算大缺口,要求納稅人與工作人員為病毒傳染導致經濟不景氣的後果來買單,似乎也說不過去,因為市民也是疫情的受害人。

據悉市長有計劃考慮所有非工會的市府工作人員要領5天無薪假期,同時,裁員350人,此可為市府節省金額約1300萬元,1000多個空缺將不會再徵聘,表示可以削減近7700萬美元的開支。此外,考慮要求芝加哥公立學校償還給芝市多支付的4000萬美元的教師養老金,900名帶領學童過馬路的警衛人員調回由公立學校負責,則芝市可以削減1200萬美元的開支,但卻又增加了公立學校的支出。同時,也計劃通過財政管理獲得近3億美元的資金,包括了精簡人事、削減開銷、提高城市的「雲端」稅等管道。市長對於目前一切計劃的細節都未透露。發言人卡班班(Kristen Cabanban)表示,在面臨歷史上最大的赤字預算缺口,目前一切都在考慮中,但相信財政預算是一份負責任、公平、包容性的。她表示芝加哥市不太可能從春田市的援助,因為春田首府本身也存在嚴重的收入問題。

市政府可能也會採取動用特區稅項優惠( Tax Increment Finance TIF)盈餘和再融資的債務,以彌補赤字。但無論市長使用的策略都會引起爭議。市長一直在考慮削減芝市府的工作人員,希望節省2億元的支出,但不論是裁員或休無薪假都遭受到工會的批評,並損害到部分中產階級。如果用借錢來填補預算的缺口,則會給芝市下一代子孫帶來經濟的負擔。提升房地產稅,對於芝加哥的業主而言,已經是成為無數次「挽救芝市經濟危機」的最後一根稻草了。況且市民的財務狀況也受到冠狀疫情經濟衰退的沖擊,如果再次提升地產稅,將受到所有業主的強烈反對,而且市長萊德福特在當初競選時,口口聲聲表示不會增加市民的負擔,上任不到兩年提升地產稅,將有違她當初的承諾。

公民聯合會主席勞倫斯·姆薩爾(Laurence Msall)認為市長實在沒有太多好的選擇。姆薩爾認為精簡人員配置最重要,削減不重要部門的人員與開支,既無法開源,節源就是唯一可行之道。芝市勞工聯合會主席巴比雷特表示他將與市府合作,尋求解決的方案。

市長萊德福特將於21日公布2021年財政預算案的計劃,她也必須與50區的市議員達致協議,爭取他們的投票通過。但部分市議員則對市長有意見,例如44區的區長湯姆唐尼、他認為市長要獲得26票通過是有難度的,他認為應該削減公共安全預算的60%,意即將警察的經費刪減,要求增加心理與健康服務方面的經費。市議會拉丁裔核心小組要求為2020年人口普查相關的媒體推廣提供15萬美元的額外資金,但市長拒絕了要求。此讓26區區長羅拔托馬而多納多不滿,認為此使得拉丁裔族裔失望。

10月21日(星期三)早上10時市長萊德福特將向市民公開2021年財務預算,屆時市民將拭目以待,在未來的日子里將會有怎樣的處境與變化。