在美中一九七一年破冰之前,中國內部長期稱美國為敵人。長島大學歷史學資深教授、美中冷戰關係專家夏亞峰(Yafeng Xia)說:「毛澤東要改善與美國的關係時,他需要在心理和政治上為中國公眾做準備。」

他邀請美國乒乓球隊來中國,「這是公開展示友好關係的好例子。」而且中國人乒乓球運動員技術高超,美國人巡迴友誼賽時,中方還故意輸了幾局比賽,維護友誼。

《全國公共廣播電台》(NPR)報道,那是冷戰的高峰,美國不承認中華人民共和國,美國也不允許美國人到中國旅行。但是該團隊得到了國務院的迅速批准。他們飛往香港,第二天他們乘火車去了邊境。

4月10日是那次不太可能的旅行的50週年,這一事件被稱為乒乓外交。分析人士說,在中國舉行的乒乓球比賽使兩國之間的關係首次出現裂冰跡象。

在三個月之內,尼克松總統宣布他被邀請訪問中國。到1972年初,北京被聯合國接納並進入安全理事會。到上世紀末,中美建立正式的外交關係,為美國支持中國驚人的經濟增長鋪平道路。

隨著太平洋權力平衡的變化和中美關係處於數十年來最低盪的時期,分析人士說,乒乓外交的遺緒面臨嚴峻挑戰。兩國政治風向都發生了變化。美國亞洲協會美中關係中心主任夏偉(Orville Schell)說。「你可以說1971年是《創世紀》,這一章現在已經結束了,也就是說,我們將以某種方式找到一種相處和解決問題的方式,」

隨著北京經濟和軍事力量的擴大,兩黨在美國對中國採取更強硬立場的支持也有所增加。特朗普政府官員拋棄了長期的交往政策,稱過去的政策為失敗,並著手使世界上兩個最大的經濟體脫鉤。到目前為止,拜登政府似乎也採取了類似的措施。

就中國而言,1971年與今天之間的差異是顯而易見的。中國的人均GDP增長了80倍以上。它的軍事力量迅速現代化,以50年前無法想像的方式投射力量。

夏偉說,今天很難想像是否會再發生像乒乓外交那樣的突破。