睡眠質量與健康息息相關,但對大腦的影響始終成謎。最新研究發現,青少年若果不從小培養良好的作息習慣,可能會影響腦部發育,長遠會增加老年患上「認知障礙症」(Alzheimer’s disease,亦即俗稱的老人癡呆症)的風險。綜合英國《每日郵報》報道,賓州大學透過老鼠實驗發現,青少年如果在大腦發育的關鍵階段睡眠不足,可能種下病根,增加老年患認知障礙症風險,即使日後作息變回正常也於事無補。研究人員建議,18歲以下的兒童,要養成每晚睡8小時的習慣。
現代社會不少人飽受失眠、睡眠中斷困擾,醫學專家維西(Sigrid Veasey)與團隊於是著力研究這2個普遍的睡眠問題。研究人員以2組年幼老鼠作實驗,發現老鼠一旦長期睡眠不足,無論是睡得太少抑或經常醒來,都會令大腦受損,長大後更容易出現機能衰退情況。
研究發現,睡眠不足會加速神經細胞退化。更嚴重的是,大腦中負責認知功能的藍斑神經元(locus coeruleus)及控制情緒的杏仁體(amygdala),細胞一旦死亡便無法再生。而腦細胞受損導致腦功能衰退,正是認知障礙症的主要成因,目前尚未有根治方法。
事實上,過去科學家已證實人體內的生物時鐘,會隨著居住環境的晝夜時間自行調整,所以晝夜顛倒、作息不定時對健康影響尤其嚴重。維西指,除了大腦發育外,睡眠也影響生育能力、精神健康等,失眠人士往往更容易患上焦慮症,甚至誘發癌症。
另外,加州大學學者格林貝格(Lea Grinberg)的研究也發現,可從老年人的睡眠質素判斷出認知障礙症的初期徵兆,症狀包括睡眠中斷、頻繁起床等,有關研究結果將有助患者及早診治。本報訊