美國、俄羅斯的太空總署十七日不約而同的在社交媒體,祝賀中國成功向其空間站輸送宇航員,標誌著中國的太空發展進入一個新的里程碑。在此之前,太空僅有一個由美國主導的國際空間站,未來地緣政治格局將拓展至太空,可能形成俄中合作與美國等西方國家對抗的兩大陣營,太空競爭將進入一個更為激烈的全新時代。

中國的神舟十二號載人飛船是於十七日順利升空,成功與一個多月前發射的天和號核心艙對接,三名宇航員(太空人)順利進入天和號核心艙,標誌著中國人首次進入自己的空間站。開啟了中國太空自立自強時代,成為全球三個太空強國之一。除美國太空署長納爾遜發表聲明祝賀之外,歐洲太空總署及俄羅斯聯邦航天局在推特發文祝賀中國成功時,不約而同地使用專指中國航天員的中式英語「taikonauts」(太空人)。此舉被外界認為是別有深意,大有認同中國已能與在航天發展上,與美國及俄羅斯分庭抗禮。

中國於二○○三年將第一批太空人送入太空後,從未被邀請加入國際空間站,原因是美國國會二○一一年立法禁止太空總署與中國航天局合作,因為擔心有間諜活動的風險。

經過多年的自我摸索之後,中國終於獨立發展出空間站。中國的航太領導人認為,國外的長期封鎖倒逼出中國的自主創新。

另一方面,如果目前由美國主導的國際太空站按原訂計劃中止,中國將成為唯一營運在軌空間站的國家。與此同時,中國歡迎各國的參與,談及與中方合作的有德國、法國、意大利及歐空局等,就是沒有提到美國。

從太空上的競爭,對照地面上國際局勢的發展變化,頗使人有滄海桑田之感。美國總統拜登近日會晤了俄羅斯總統普京,並傳出美國有意拉攏俄國對抗中國。言下之意,俄國好整以暇的左右逢源,又可待價而沽。然而證諸冷戰期間的過往,美俄是頭號強權的兩國,在中國近年積極發展,逐漸於國際間扮演重要角色,俄羅斯實因整體國力無法長年獨自支撐太空事業,影響力不可同日而語。

今年五月中國的祝融探查車順利降落在火星的烏托邦平原,國際科學界都希望能共享在火星上獲得的數據與樣本,美國部分科學界人士也力主美中恢復合作的重要,強調如果美國將中國拒之門外,就會失去全球領袖的地位。然而國會和太空總署官方仍然堅決反對,反而藉此跟國會爭取近年捉襟見肘預算,以對抗來自中國的嚴峻挑戰。

太空事業牽涉到人類永續發展,也影響到各國人心的向背,屬於大國的重要國策。美中俄發展太空事業,彼此縱橫捭闔,爭取利用資源達至最大的目標,無可厚非。走出地球,航向穹蒼,拓展無限空間,是人類的共同祈願。