中國發射升空的「長征五號B」遙二運載火箭,不受控下墜落地球,引起全球各國關注。中國載人航天工程辦公室9日公布,火箭最後一級殘骸,已在上午10時24分重返大氣層,落區位於東經72.47度、北緯2.65度,又說絕大部分器件在重返大氣層過程中銷毀。美國航空航天公司表示,由於收不到有關火箭的最新數據,相信火箭殘骸已重返大氣層,需要收到影像分析才能確定。

4月29日,中國「天宮」空間站核心艙成功發射入軌可以說向全世界宣示了中國太空技術取得的傲人進步。

不過幾天之後,世界各地太空機構密切關注的是將核心艙送入軌道長征五號B運載火箭殘骸失控墜落的軌跡。儘管中國官方在沉默多日後宣布殘骸墜落引發人員或物質傷損的可能性不大,但無人能預測殘骸墜落時間與地點的情形還是令各方心有忐忑。

據法國國際廣播電台報道,引發不安的火箭殘骸是運送核心艙火箭的末級裝置。該裝置在距離地球300公里的太空飛行多日之後,受地心引力影響,將重新進入大氣層。問題是它重返大氣層的軌道完全不受任何控制。國際通行的做法是各國太空機構控制各自發射器脫離太空軌道的軌跡,保證他們墜落在海面。但現實中,還是有不少運載裝置在沒有任何控制的狀態下,重新進入大氣層。

運送天和核心艙的長征5號B運載火箭末級裝置顯然就屬於這種情況。該裝置長大約30米,重20多噸。這可能是無序重返大氣層的最大發射器殘骸之一。

法國國家太空研究中心專家Christophe Bonnal表示,墜落時間預測誤差一分鐘,預測墜落地點與實際地點的距離就可能相當於法國國土的長度。

連日來,長征火箭殘骸重返地球軌跡失控的消息在中國之外吵得沸沸揚揚。中國外交部沉默多日後終於在7日表示,火箭末級已經過鈍化技術處理,絕大部分器件將會在重新進入大氣層的過程中燒蝕銷毀,「對航空活動及地面造成危害的概率極低」。

中國外交部希望安撫各方不安的解釋並非沒有道理。地球表面70%的區域是海洋,很多其他區域也或是荒漠,或是森林,人口聚集的區域只佔全球面積大約3%。因此,長城火箭殘骸,像眾多其他飛行物殘骸一樣,墜入海洋的可能性非常高。

而且,飛行物大部分器件在進入大氣層時會因摩擦產生的高溫而融化。估計只有10%的剩餘物質會解體成無數大大小小的殘片墜落地球。

美國專門研究太空飛行物殘骸的天文物理學專家Jonathan McDowell認為沒必要對長征運載火箭殘片失控過於擔心。但他也同時指出,讓如此多的金屬碎片,以數百公里的時速衝擊地球的做法不好,中國應當重新思考長征5B火箭的設計,避免這樣的問題。