與2020年秋季新冠疫情時高中畢業生申領經濟援助出現破紀錄的跌幅相比,近來情況有所好轉,但截至2021年2月12日,聯邦大學助學金申請書(FAFSA)的申請量仍比一年前下降了9.4%,這對2021年秋季的大學學習而言並不是好事情。

在有色學生較多、農村地區和小城鎮及低收入學生集中的高中,FAFSA的申請數字尤其令人失望。

以申請獎助學作觀測

非營利性質的「全國大學學歷網絡」(National College Attainment Network)的數據和評估主管迪鮑爾(Bill DeBaun)說:「從11月開始情況有所改觀,但下跌9%仍不是小數字。」該機構每周追蹤FAFSA的完成率。他說,「在吸引更多有色人種和經濟狀況不佳的學生上大學方面,已經取得了進展。但是,鑑於目前已經看到的趨勢,如果現在無法幫助那些孩子找到升學途徑,我們可能會在升學進度方面大倒退。」

FAFSA填寫被視為未來大學入學的主要指標,因為學生需要填寫表格以獲取經濟援助,包括助學金、貸款和勤工儉學,這是大多數學生在大學申請過程中的重要步驟。全國每年380萬高中畢業生中,通常有超過一半填寫此表格,即使下降1-2個百分點也是一個很大的變化。到目前為止,在2021年的應屆高中生中,只有39%完成了FAFSA申請,與往常同期相比,暫計減少了約15萬人。

在2020年秋季就曾想起警鐘,當時社區大學的註冊新生減少了20萬,即一年級新生入學率下跌了21%,但在2019-20學期中FAFSA的申請量只下降了4%。目前,FAFSA申請量下降了9.4%,是上述數字的兩倍多。不過,這已比去年11月FAFSA申請量下降了近17%的驚人數字有了很大改善。

在少數族裔學生佔最少40%的高中,畢業班完成了FAFSA申請的數字,與去年同期相比下降了近15%。而以白人為主的高中,完成學業資助申請的只降了將近5%。根據FormYourFuture的FAFSA追縱報告,大學肆業全國網絡的數據,大學助學金續簽率很強,到2020年12月與去年同期相比增長了8%。這表明已經在上大學的學生將能夠繼續支付學費並繼續就讀。但是,首次填寫FAFSA的學生人數急劇下降,這表明今年秋天的新大學生人數將減少。

弱勢社區益受打擊

密蘇里大學教育政策助理教授古蘭茲(Oded Gurantz)說:「我們擔心新生。」他研究了自3月新冠疫情以來FAFSA申請量急劇下降的情況後稱:「在疫情之後,其中一些人顯然會回到學校。但是很多會放棄升讀大學。他們會去打工,將承擔家庭責任。對他們來說,一旦進入就業市場後,便很難如高中畢業生般那麼容易直接奔向大學校園了。」

古蘭茲的研究於2021年2月發表在《教育研究人員》期刊上。該報告記錄了疫情爆發後,加州FAFSA申請完成率急劇下降的情況,特別是在低收入校區以及非裔和拉美裔社區。

隨著助學金申請截止日期的臨近,預計會有更多的高中生填寫FAFSA。例如,許多加州的助學金計劃要求3月2日之前提交FAFSA申請。但是目前尚不清楚是否可以彌補目前下滑了的數字。

古蘭茲說;「我不樂觀,雖然還有些時間可以看看這些學生會否回來。但看起來並不是那麼好。」

兩年制社區大學受到的影響最大,因為它們傾向於為低收入學生提供服務。

截至2021年2月12日,全美低收入高中學生的FAFSA申請比疫情之前的2月份的一年前減少了12%。小城鎮和農村地區的FAFSA申請下降幅度也很大,下降了12%至14%。相比之下,郊區高中的FAFSA完成率下跌幅僅為7%。

填寫FAFSA可能是大學申請過程中最耗時的步驟之一。專家估計,第一次填寫可能需要10個小時或更長時間。在疫情期間,許多可以幫助完成此過程的入學輔導計劃都無法和學生面對面接觸,而在偏遠小鎮上,很少有社區組織可以幫助學生申請經濟援助表格。