在學生使用互聯網服務不平等的加州校區和城市, 官員們正在努力想法子解決問題。疫情早期,學校經常為沒有在家上網能力的學生提供個人Wi-Fi熱點,但是服務可能不穩定且昂貴。因此,聖荷西、西康特拉科斯縣、金斯縣和屋崙等一些社區正在建設自己的無線網絡基礎設施。

教育網站EdSource報道,各校區和城市正在鋪設光纜並安裝Wi-Fi接入點,並在燈桿和交通信號燈上配備調製解調器和路由器,有些甚至成為互聯網服務提供商(ISP),這將使從前負擔不起互聯網服務的人更容易得到服務。

架設小型社區網絡

加州總學監瑟蒙德(Tony Thurmond)去年10月曾估計,全州多達100萬學生可能缺少參與遠程學習所需的電腦或互聯網服務。州議會立法分析辦公室發出簡報說,儘管97%的加州家庭可以使用寬帶上網,但許多家庭缺乏足夠強的連接能力,無法同時處理多人同時使用網絡,城市和郊區的許多低收入家庭及農村地區仍然完全沒有聯網。

西康特拉科斯聯合校區位於東灣,服務約3萬名學生,超過65%的學生有資格享受免費和減價的學校午餐,校區採用一個「社區無線網絡」的概念,作為解決學生上網問題的方案。該校區商務服務副總學監沃爾德(Tony Wold)說這是平等問題。

這也是短期和長期成本與收益之間的權衡。

自去年三月份校園關閉以來,該校區向在家中沒有互聯網服務或服務功能不足應付遠程學習的學生分發了五千多個WIFI熱點。沃爾德說,對這些熱點的需求持續增長,但大量使用會增加經濟困難家庭的互聯網賬單,並且造成流量擁擠。

該校區的首席技術官洛根(Tracey Logan)說,校區使用聯邦紓困案(CARES法案)的資金為每個熱點每月支付15元的網絡費用。沃爾德說,繼續為這些熱點支付費用將使該校區每年花費超過90萬元。他預計,即使學生返回校園,遠程學習仍將以某種形式繼續下去。

預見未來需要

當CARES資金用盡時,該區的選擇是從可預見的未來從總預算中每年支付90萬元,以支付其熱點網費,又或者是投資約600萬至800萬元來建設一個社區無線網絡,資金從建築公債而來,以替代購買熱點設備。只要有校區提供的用戶名字和登入密碼,所有學生都能使用到這無線網絡服務。

沃爾德說:「我們知道這些熱點在某種意義上是浪費金錢。除了說可以連繫上每個學生,什麼回報也得不到;且每年一次又一次地為此付出金錢。因此,我們開始研究如何才能獲得投資回報;我們該怎麼做才能永久打破這隔閡。」

「即使疫情會在某個時候結束,但由於我們的老師已經學會了使用電子設備,學生仍然需要在晚上在家中處理電子功課和學習材料。就算我們徹底回到原狀,我們也不會突然回到只使用紙質教科書的狀態。」

西康特拉科斯校區的教育委員會於去年11月18日一致批准了動用5萬元的聯邦CARES法案資金,支付一個諮詢小組的費用,以在列治文市(Richmond)和聖巴勃羅(San Pablo)找到三個測試區域,在對無線上網需求最大的區域,開展試點計劃。校區將在這些地區的燈桿和其他公共基礎設施上安裝路由器,並使用這些城市先前鋪設的光纖作為社區Wi-Fi網絡的一部分。設置好後,校區將讓這些地區的所有學生同時連接並運行,以測試網絡的強度。

還得條件配合

沃爾德說:「一旦可行,我們將擴展到列治文和聖巴勃羅全市。然後,我們開始與人口密度較小的其他三個城市進行協商,從而找出為這些學生提供上網服務最佳方案。」

儘管該校區希望在本學年末開始將網絡擴展到測試點之外,但尚不清楚在整個校區的地理範圍內提供社區Wi-Fi所需的時間。該時間取決於已存在的光纖量,及公用事業公司太平洋煤電(PG&E)是否將允許該區域使用其燈桿和其他基礎設施來安裝網絡路由器。

聖荷西也在實施類似的計劃,市和校區官員聯手建立一個免費的本地互聯網網絡。根據2014-18年美國社區調查數據,儘管位於遍布高科技公司的矽谷的中心,但聖荷西近11%的家庭(代表約10萬個大部分為低收入的家庭)沒有家庭互聯網服務。