(陳華新 三藩市)

美國波音航空公司,是二十世紀世界航空事業的空中霸主。而這個空中霸主的童年時代,卻得力於一位華人的智慧,才使它有今日的輝煌。這位華人就是王助(Wong Tsoo)

王助(1893-1965),字禹明,原籍河北南宮人,清光緒十九年(1893)誕生於北京。童年時代是在國家面臨多災多難中度過,七歲的時候適逢庚子事變,八國聯軍攻陷北京,王助隨父母回原籍避難,在河北南宮唸小學。小學畢業後,他考入煙台水師學堂,十六歲以優異成績畢業,被保送到英國留學。入讀Dur ham大學機械工程系。

清宣統三年(1911),王助年十八歲,被英方指任為中國訂購的「應瑞」,「肇和」兩艦的監造官。同年十月十日武昌起義成功,清帝退位,王助繼續留在英國學習。王助在英國有一位朋友名叫波特,是航空愛好者。1913年波特研製一架飛機,邀請王助參加試飛。王助第一次乘著飛機上空,心情十分興奮,認為研究飛機比研究造船更刺激,更有挑戰性。

1914年第一次世界大戰爆發,中國國內是處在袁世凱的獨裁統治,他正在策劃稱帝,激起了全國人民進行反袁鬥爭。王助見國內大亂,不想回國,便轉到美國留學,入讀麻省理工學院航空工程系,1916年6月取得該院航空工程碩士學位元,這是華人得到這學位的第一人。與王助同班有一位同學,名叫威斯特,畢業後創辦太平洋航空器材公司,聘王助為工程師。

太平洋航空器材公司,就是波音公司的前身。原來威斯特創辦太平洋航空器材公司的時候資金不足,邀請威廉.波音加盟。公司成立未幾,威斯特應徵入伍,由威廉.波音獨資經營。於是,威廉把公司改名為波音航空公司,時在1917年,已是一百多年前的事了。

美國是發明飛機的故鄉,1903年萊特兄弟製造世界第一架飛機,當年12月試飛,飛行852英尺,就轟動了全世界。十四年後創辦的波音航空公司,也仍處於航空事業的童年時代,該公司生產的B&W型飛機,專為美國海軍研製的,經海軍部試飛,發現存在不少問題,遭受否決。如果在今天,波音公司的訂單是以億美元計的,這點損失算甚 ,可是,在一百年前,這部B&W型飛機的研發,差不多用了波音公司的全部投資。就在波音公司面臨破產的時候,得力於一位救星,他就是王助。

由於王助在英國學過造船工程專業,在美國又學了航空工程專業,這是他的強項,他當時出任波音首任總工程師,提出把B&W-1型飛機進行改造,改為雙浮筒雙翼水上飛機,一舉試飛成功,老闆十分高興,把這款飛機命名為Model C。這是波音公司成功製造出來的第一架飛機,這架飛機是由王助獨力研造出來的。美國海軍部對Model C飛機進行驗收。這回與上次不同,拍掌稱好,認為不僅性能穩定,而且是多功能的,一次訂購了五十架,總值57萬美元。在一百多年前,57萬元是很大的訂單。波音在童年時代得到第一桶金,終於使波音公司站穩了腳根。

如果王助繼續留在波音公司,相信能創造更大的輝煌。但是,有一件事使王助很傷心,Model C 是王助獨自研發的,但美國擔心王助會偷學美國最高航空技術,海軍部驗收時,竟不許王助到飛行測試場。

因美國對王助的不信任,他憤而要求回中國。他回國後,分配到福州船政局,1918年中國第一個飛機製造廠-福建馬尾海軍飛機工程處成立。他研出O3號飛機試飛失敗,海軍部長陳紹寬在事故報告說:「該處所造飛機無人敢飛…」一棍子打死。實際是中國航空製造技術落後,設備也落後,駕駛技術也落後,飛行失敗的原因是多方面的,不能全歸罪飛機研製工程師,這是很不公平的。

抗日戰爭時間,王助任國民政府航空委員會航空研究所副所長。1946年王助研出一架滑翔機,可裝載30名傘兵或同等重量物資,在當時世界是最大最先進的滑翔機。大陸易幟,王助到台灣成功大學機械工程系任教授,在履歷表寫著第一份工作是波音公司工程師。晚年在台南默默無名,1965年逝世,終年72歲。

由於事隔一百多年,王助在波音公司任首任工程師的事已鮮為人知。2007年台灣成功大學副校長馮達旋教授,本身是物理學家,在參觀該校機械工程系歷史展覽時,看到一份王助的工作履歷表,寫著他是美國波音公司首任工程師,眼睛為之一亮。忽想起1999年他訪問美國波音公司,負責接待他的是公司總裁菲爾,康迪特(Phil Condit)。康迪特告訴他「波音公司其實起源於中國」,他當時聽後很不理解。這次看到王助履歷表,才揭開了秘密。2008評馮達旋教授再次訪問波音公司,隨身帶去一分禮物,就是王助在台灣成功大學填寫的履歷表,表中寫著他在一百年前出任波音公司工程師。

波音也不是忘恩負義的公司,2005年為了表彰王助的功績,在波音公司博物館\xf9堻]一個展區,在紀念文告大書:「出生於中國的王助,是波音公司第一位工程師,他讓波音公司站穩了腳跟。」文告還說:王助是波音公司「第一個,也是最好的」工程師。當讀者看到波音公司的這一文告牌時,人們也許會覺得稱呼王助為「波音之父」當不是空穴來風吧!中美兩國人民如果能在科學技術道路上採取合作的態度,將為人類作出更大的貢獻。