加州水務委員會星期二(19日)發表最新數據,顯示州民積欠水費高達10億元,每八戶家庭有一戶拖欠水費,反映美國人的水務負擔危機有多嚴重。

英國《衛報》報道,州水務委員會的問卷發現,最少160萬戶拖欠水費,平均欠款500元,但有15萬5000戶的每戶欠款超過1,000元,佔總欠款金額一半。

全美人口最多的加州,即使在疫情前,也有1,300萬人活在貧窮線下。

與其他貧困指標一樣,拖欠水費並非均勻出現在各社會階層和種族上。以非裔和拉美裔為主社區的家庭較大可能欠款,且不成正比有較高欠款金額。調查發現,即使調整收入和住屋後,種族不公在加州水費欠款上持續存在。欠款最多是南加,特別是最受疫情和經濟衰退衝擊的洛杉磯。

雖然疫情沒有製造加州水務負擔危機,但自州長紐森去年4月因應防疫措施,下令暫停因欠款切斷供水後,欠款日益膨漲。

最受疫情打擊的低收入家庭或以食物、藥物和其他日用品優先,水費則較次要。

雖然加州與大部份州確診和疫亡數字再次上升,但《衛報》指出,倘無切斷供水暫停令,情況或會更壞。

州水務委員會資料顯示,加州2019年最少有50萬人因欠交水費而被斷水。數據的缺口意味被斷水的人數實際上更多。雖然暫停令會繼續至紐森宣告疫情結束為止,但目前無條款累積欠款如何或何時繳付。

關注人士擔心,當暫停令屆滿後,將現大規模斷水潮。

但不只居民掙扎求存,依賴用戶收入繼續運作和維修的水務機構一樣艱難生存。

委員會同日警告,如無政府財政介入,有25間中小型水務機構可能於180天內無法運作,佔全州水務機構總數1%。

委員會食水部副主任波希穆斯(Darrin Polhemus)說︰「有機構正延後資本投資和維修,其他則動用儲備。較小型水務系統財政脆弱,未來六個月或要資助維持運作。」