山火頻發造成嚴重空氣污染,三藩市灣區上月一度受煙霧影響天空變成橙色。美聯社
山火頻發造成嚴重空氣污染,三藩市灣區上月一度受煙霧影響天空變成橙色。美聯社

美聯社訪問多名醫師、衛生官員和研究員並分析污染數據後發現,美西近月山火的濃煙把數百萬人置於達到危險水平的污染環境之中,導致急症上升和可能造成數千長者和體弱者死亡,甚至加劇新冠疫情。

美聯社分析顯示,近數星期山火濃煙籠罩美西五州的多個縣份,涉及人口超過800萬。例如,上月特別受衝擊的波特蘭等俄勒岡州主要城市,由於波特蘭以南荒野山火在強風助長下迅速蔓延,令空氣污染水平破了當地紀錄。

當社區續受濃煙籠罩之際,疾病問題開始增加,俄州每日急症室求醫宗數達數百宗。居於波特蘭以南的64歲退休婦人特勞特(Barb Trout)上月初兩度因濃煙導致哮喘發作被送醫,是她從未沒有過的,第二次發作更令她走到鬼門關前,「我嘗試不會活在惶恐中,但我真的該要謹慎了」。

沙林市(Salem)是上月受濃煙影響嚴重城市之一,污染水平20年來最嚴重。肺科學家莊臣(Martin Johnson)指出,當濃煙甫抵沙林市時,他駐守的醫院或他的辦公室即有不少本身有呼吸道問題的人求助,不少人難以呼吸。他續指,雖然大部份人會康復,但有些人肺部功能或會永久損傷,亦有不少隱性受害者被莊臣懷疑死於心臟病或其他因空氣污染所觸發疾病。

史丹福大學研究員針對近期山火估計,單在加州,自8月1日起長達6星期被濃煙籠罩後,有高達3,000名65歲以上者因此死亡;華盛頓大學同類估計亦指,該州長達數星期空氣污染或多造成數百人死亡。不過該兩份研究尚未接受同儕審查,俄州尚無類似估計。

美西會定期發生山火,但由於氣候轉變令茂密森林變乾,今年山火變得密集又危險。山火造成的濃煙帶來肉眼看不見的微粒,數量是汽車排放等污染源的10倍,人類吸入後會造成呼吸道問題。

長期研究健康問題的科學家早已發現,暴露於煙霧與肺功能降低、免疫系統減弱和流感比例較高有關連。蒙大拿大學蘭吉夫(Erin Landguth)指出,微粒進入肺部後,會進一步在體內滲透,洗刷內膜甚至進入體內血流。

俄州衛生局環境健康經理高法布(Gabriela Goldfarb)指出,正值新冠疫情持續,一項新研究發現空氣污染與新冠病毒感染率變高和有嚴重症狀有關,情況令人擔憂。