圖為囚犯消防員2019年10月參與灌救北加州酒鄉的「堅卡德山火」。美聯社資料圖片
圖為囚犯消防員2019年10月參與灌救北加州酒鄉的「堅卡德山火」。美聯社資料圖片

當加州踏入另一個危險山火季節之際,州內不少本身是當局對抗失控山火時主力軍之一的囚犯消防員先後染疫,勢必削弱山火救援能力。

州監獄官員宣布,由於作為訓練囚犯救火的北加拉森縣(Lassen County)一監獄爆疫,當局要關閉43個囚犯救火營中的12個,這意味在關閉令結束前,77支囚犯消防隊僅30支可以處理北加山火。

數十年來,加州囚犯消防員一直是州內主要「徒手救火隊」。人手不足下,面對多年來最乾山火季節,官員正倉促尋求替代消防員。州府正物色推土機團隊,並徵募正常用於清理草叢的團隊作為替代品。

囚犯消防隊是全州各地大小山火的先頭部隊之一,救火時穿上橙色消防制服作識別,負責極重要又危險工作。例如2017年北灣山火和翌年的卡亞(Carr)和營地(Camp)山火都有其蹤影,在被撤離民宅週邊用鋸等工具徒手開僻防火帶。

全州約有2,200名獲認證囚犯消防員,駐守27縣低設防消防營。州森林及消防局承認,隨著加州踏入山火季節,疫情對囚犯消防隊員造成損失對加州救火人手帶來嚴重挑戰。

州消防局全年僱有6,500人,山火季節時會增聘季節性消防員,令人數增至9,000人左右。

曾於消防營工作退休懲教人員咸頓(Mike Hampton)指,不少消防營關閉,北加僅餘少數消防營可以灌救山火,將會影響救火工作。

每支消防隊有17名囚犯,一般在場由州消防局隊長監督,但如獲派縣外和鄰近住宅區的任務則由懲教人員陪同。

州消防局發言人赫德(Amy Head)稱,官員正尋找更多推土機,並利用季節性消防員組成新徒手救火隊,負責過去囚犯所做的工作。州府亦批准利用州消防局員工組成「燃料隊」,負責清理草叢和樹木,在社區週邊設立防火帶。

州府又欲引入更多救火飛機,並與聯邦、國民警衛軍和加州保護軍(California Conservation Corps)物色更多消防員,以取代人數下跌的囚犯消防隊。