在前總統奧巴馬的醫保法例下,全美醫院皆合組龐大醫療系統,以圖簡化病人程序,但一份較簡單的法案不代表會有較便宜的醫療賬單。
這是一宗今(23)日開始、針對加州最大醫院之一的反壟斷訴訟中一個重點問題。約1,500項自費醫療計劃提告北加有24間醫院的薩特醫療集團(Sutter Health),本案由2014年起拖延至今,但直至去年州檢察長貝塞拉(Xavier Becerra)提出類似訴訟才逐漸明朗。兩案已合併處理,今日開始進行陪審團篩選,開案陳詞將於10月進行。
訴訟指控薩特集團不斷收購區內競爭的醫療機構,並利用其市場優勢向醫療保險訂下較高價格,意味令消費者的保費更高。
貝塞拉提到2018年一份研究,北加的未經校正病人程序價格比南加高70%。訴訟提到,薩特醫療集團資產由2005年64億元增加逾兩倍至2016年底的156億元。貝塞拉說︰「我們從不認為有人利用合併,提高消費者的開支以增加他們的盈利。」
如此大型的反壟斷訴訟罕有展開審訊,因為法例容許三倍賠償,所以一般公司都會庭外和解以免無法捉摸的陪審團作出裁決。以本案為例,提告的醫療保險計劃尋求9億元損失賠償,意味薩特賠償隨時面臨近30億元。
北卡羅萊納州的「心房醫療集團」(Atrium Health)去年與聯邦達成一宗類似的反壟斷訴訟。華盛頓州「天主教健康倡議」(CHI Franciscan)醫療集團亦於今年3月與該州就類似索償達成和解。
但薩特選擇打官司。該公司表示,雖然訴訟不是關乎價錢,但是關於保險公司欲將自己盈利提高至最高水平。薩特堅稱,該公司面對強烈競爭,矢言在庭上講述灣區和沙加緬度谷的其他醫療集團擴張情況。
薩特四間醫院去年出現虧損,合共損失達4,900萬元。薩特醫療公關主任陳艾美(Amy Thoma Tan)說︰「底線是這宗官司旨在將本醫療系統傾向大型保險公司,因此他們可以向加州人兜售不足夠的保險計劃」。
今次問題在於薩特多項簽約政策。貝塞拉指出,那些政策容許該公司「徹底將他們自己免受價格競爭影響」。本報訊