本報華盛頓訊

自從新型冠狀病毒疫情於2019年底突發之後,世界各國的科學家迅速行動起來,開始積極研發新冠疫苗。目前俄羅斯、中國、美國和英國已相繼批准將其本國研發的新冠疫苗作為緊急使用,這對有效地遏制新冠疫情意義重大。然而,不時地可以從媒體上看到一些信息,即一部分人在接種了新冠疫苗之後卻被新冠病毒所感染了。譚偉老師認為,接種新冠疫苗後被新冠病毒感染的情況可能與以下一些因素有關。
一、現有的新冠疫苗雖能減輕病症、降低住院病例及死亡人數,但仍不能完全阻斷新冠病毒的感染。
理想的新冠疫苗不僅要安全,同時還應能預防新冠病毒的感染、防止發病,並能有效地阻斷新冠病毒的進一步傳播。目前在歐美被批准作為緊急使用的幾款新冠疫苗均已達到了美國食品藥品管理局(FDA)和世界衛生組織所設立的保護標準。這些疫苗能夠減輕新冠病人的臨床症狀、降低住院人數和死亡人數,對控制新冠疫情起到了積極的作用。然而,現有的新冠疫苗並不能百分之百地預防新冠病毒感染。至少在目前已知的新冠疫苗的臨床III期試驗里,接種疫苗的人群中還是有一定比例的受試者被新冠病毒所感染,這表明現階段研發的新冠疫苗仍不能完全防止新冠病毒的感染。
二、新冠病毒不斷變異,導致新冠疫苗的保護效果下降。
新冠病毒屬於RNA病毒,其基因組容易發生變異。尤其是發生在新冠病毒刺突蛋白上的突變,會使由新冠疫苗誘導產生的抗體與病毒刺突蛋白的結合力有所下降,減弱抗體中和病毒的效果,從而導致新冠疫苗接種者喪失一部分抵抗新冠病毒感染的能力。目前在英國、南非和巴西等國出現的新冠病毒變異株,均可使現有的新冠疫苗喪失部分保護力。近來,在印度也出現了廣泛傳播的新冠病毒變異株。病毒變異株的出現,是人體的免疫系統與病毒之間相互作用的結果。即使是接種了疫苗,疫苗本身也會對病毒形成選擇壓力,最終有可能導致產生抵抗疫苗的病毒變異株。人流感病毒的基因變異造成已有的流感疫苗保護效果下降以及每年需要生產制備和接種新的季節性流感疫苗,就是一個由於病毒基因變異而影響疫苗效果的典型例子。
三、接種新冠疫苗后,疫苗接種者體內的中和抗體濃度隨著時間的推移而下降,難以長期維持高水平的保護性抗體。
當一個個體接種了新冠疫苗後,體內會產生針對新冠病毒抗原的特異性中和抗體。但此中和抗體在血液中的濃度會隨著時間的推移而逐漸下降。當中和抗體的濃度低於保護水平時,就不足以抵抗新冠病毒的感染。特別是當暴露在較高病毒量的條件下,機體的抗體水平可能難以有效地中和入侵的過量病毒。
四、人群中有一定比例的個體對新冠疫苗未能產生保護性的免疫反應。
通常來講,接種疫苗後會使人體產生保護性的免疫應答。但在現實生活中,人群中常會有一部分個體在接種了疫苗之後未能產生有效的保護性抗體水平。也就是說,這部分人即使按照正常標準實施了完整的疫苗接種程序,他們體內針對該疫苗抗原所產生的抗體水平仍未能達到保護效果。這種現象在乙型肝炎疫苗、甲型肝炎疫苗以及流感疫苗的實際應用中時有發生。但人們至今對產生此現象的機理並不十分清楚。據推測,這可能受年齡、性別、人體遺傳組成、是否吸煙以及免疫功能是否健全等多種因素的影響。例如,老人和肥胖症患者對人的乙肝疫苗和流感疫苗的免疫應答反應均明顯減弱。
總之,目前被批准作為緊急使用的新冠疫苗,雖然可以減輕新冠病人的臨床症狀、減少住院人數和死亡人數,但仍不能完全阻斷新冠病毒的感染。接種了新冠疫苗後而被新冠病毒所感染的個體,有可能是病毒的攜帶者,成為潛在的傳染源。而現有的新冠疫苗能否阻止這些病毒攜帶者進一步傳播新冠病毒目前仍是一個未知數。截至目前,世界各國的衛生防疫官員始終在反復強調和呼吁,即使接種了新冠疫苗,仍要繼續避免參加大型的社交聚會活動,採取戴口罩、勤洗手和保持合適的社交距離等嚴格的防護措施。希望普通民眾至少應該明白為什麼在接種了新冠疫苗之後仍需要繼續採取有效的防護措施背後所包含的基本道理。而繼續研發新一代的新冠疫苗,使其能預防新冠病毒感染、防止發病和阻斷病毒的播散,則將是各國科研人員共同努力的目標之一。