本報華盛頓訊

CureVac公司最初於2000年由德國的生物學家Ingmar Hoerr參與創建,他曾被提名作為諾貝爾獎的候選人。CureVac公司的總部位於德國南部的Tübingen,其分部位於德國第5大城市法蘭克福和美國的波士頓,公司目前共有600多名僱員。該公司於2020年8月在紐約納斯達克股票電子交易所上市。公司的現任CEO是Franz-Werner Haas,此人於20世紀90年代曾在Tübingen大學讀研究生,從事有關RNA方面的研究工作。
CureVac公司研發的mRNA新冠病毒疫苗的商品名為CVnCoV,其非專利商標的名稱為zorecimeran。與輝瑞/BioNTech和莫德納所研發的mRNA新冠疫苗略有不同的是,CureVac公司採用的技術平台稱作RNActive,是基於未經化學修飾的mRNA分子作為疫苗或蛋白翻譯的模版。當然這個mRNA分子仍然含有編碼新冠病毒刺突蛋白(Spike)的遺傳信息。
2020年1月,CureVac公司開始研發mRNA新冠病毒疫苗。此疫苗的臨床I期試驗於2020年6月分別在德國和比利時進行。有超過250名健康志願者參加了試驗,他們的年齡介於18歲到60歲之間。此疫苗採用兩次肌肉內注射,間隔時間為28天。測試的疫苗劑量分別為2微克、4微克、6微克、8微克和12微克。
臨床II期2a試驗於2020年9月底開始在秘魯和巴拿馬進行。2020年11月CureVac新冠疫苗的臨床I期和II期的試驗結果顯示,此疫苗安全且免疫原性高。自2020年12月起,CureVac公司在歐洲和拉丁美洲招募了4萬多名志願者,開始進行名為HERALD的mRNA新冠疫苗的臨床II2b/III期試驗。其中一半的志願者注射了安慰劑,而另一半的參試人員則接種了12微克劑量的mRNA新冠疫苗。
今年2月,歐盟的「人用醫藥產品審批委員會」(The Committee for Medicinal Products for Human Use, CHMP)啟動了實時審批(Rolling review)CureVac mRNA新冠疫苗的程序。實時審批指的是,一旦獲得了疫苗的安全性和保護性的試驗數據,CHMP就可以開啟同步的審核程序,以便加快對藥物的評估和審批的進度。
CureVac公司計劃在今年5月下旬或6月初向歐洲醫藥管理總局(European Medicines Agency, EMA)申請mRNA新冠疫苗CVnCoV的緊急使用權限。若此疫苗獲得批准可以作為緊急使用,則CureVac公司準備在今年生產3億劑的CVnCoV疫苗,而到2022年預期能將產量提高至10億劑。
CureVac公司研發的mRNA新冠疫苗的主要優點在於免疫原性強、接種劑量小,且可在普通冰箱較長時間地保存,有利於疫苗的冷鏈儲存和運輸。例如目前莫德納、輝瑞/BioNTech的mRNA新冠疫苗的每劑用量分別為100微克和30微克,而CureVac的mRNA新冠疫苗的每劑用量僅為12微克,幾乎比莫德納的mRNA新冠疫苗的用量減少了8倍之多。此外,CureVac公司的mRNA新冠疫苗可在攝氏5度(相當於華氏41度)至少保存3個月,即使在室溫條件下也能保存24小時,因此此種疫苗特別適用於在缺少大量低溫冷凍冰箱設備的發展中國家使用。
目前德國的化藥巨頭Bayer、瑞士的生物巨頭Novatis,以及英國的生物公司GlaxoSmithkling(GSK)均已和CureVac公司簽訂了合作意向書,準備幫助生產CureVac mRNA新冠疫苗。GSK的CEO Emma Walmsley宣布,將於2021年幫助CureVac公司生產1億劑的mRNA新冠疫苗CVnCoV。
由於CureVac的mRNA疫苗接種劑量小,因此可以將針對新冠病毒不同變異株所專門設計的mRNA新冠疫苗混合在一起,形成mRNA新冠多價疫苗,以期達到同時阻止新冠病毒不同變異株感染的預防效果。令人振奮的是,CureVac公司目前正和GSK聯手研發第2代的mRNA新冠疫苗CV2CoV,以及mRNA新冠多價疫苗(Multivalent vaccine),並期待著在2022年能獲得疫苗審批管理機構的批准。
CV2CoV疫苗除了含有新冠病毒刺突蛋白的基因編碼序列之外,還含有非蛋白編碼區的核苷酸序列,用來增強CV2CoV mRNA在細胞內的穩定性,提高疫苗蛋白的表達量和免疫原性。初步的實驗結果顯示,新一代的mRNA新冠疫苗具有良好的免疫原性,能在被接種的動物體內刺激產生強有力的免疫反應,加快產生針對新冠病毒的中和抗體。即使採用2微克低劑量進行接種,仍能於接種第一劑疫苗後的第2周就在動物體內有效地刺激產生高水平的中和抗體。
更為重要的是,這種新一代的mRNA新冠疫苗具有廣譜的交叉保護作用,不僅可以中和原始的新冠病毒株(B.1),同時還能有效地中和新冠病毒B.1.351(南非變異株)、B.1.1.7(英國變異株),以及B.1.1.298(丹麥變異株)這三種不同的變異株。預計CV2CoV的人體臨床試驗將於今年的第三季度開始進行。
毫無疑問,mRNA新冠疫苗(CVnCoV)用量小、可在普通冰箱保存的特點,使其更便於儲存、運輸和在偏遠地區使用。因此CVnCoV疫苗很適合在發展中國家進行推廣應用。可以預期,德國CureVac公司最新研發的mRNA新冠疫苗若被歐洲醫藥管理總局(EMA)快速批准作為緊急使用,那它將對緩解新冠疫苗供應緊缺的局面,對控制全球的新冠疫情起到至關重要的作用。