在芝加哥河逍遙自在的划艇,是疫情期間最安全的運動。梁敏育攝
在芝加哥河逍遙自在的划艇,是疫情期間最安全的運動。梁敏育攝

本報記者梁敏育芝加哥報道

自2012年開始,耗資一億美元加上一支專業的建築師團隊和幾年的艱苦工程,足以改變城市風貌。芝加哥河濱步道在2016年10月正式對公眾開放後,吸引了大批當地市民及遊客,令河岸兩旁遊人如鯽,正如前芝加哥市長伊曼紐(Rahm Emanuel)所言,這項芝加哥的美化工程,造就了城中另一個「休憩好去處」。
芝加哥河濱步道的餐館、酒吧、小賣店與小商店,自2016年開放以來,生意都做得火紅。但2020年3月一場新冠肺炎病毒疫情,令芝市的經濟幾乎完全停頓。河濱走道的餐館與商家,原本就是做遊客與上班族的生意,特別是在春、夏、秋三個季節。從2020年3月開始休業一直到2021年的4月,商家們終於迎來了佳訊,芝加哥市府批准河濱步道的餐館、商家重新開放。
在步道開設酒吧與燒烤餐店的店主史蒂夫嗎也魯斯表示,他有信心迎來比2020年更好的夏季。在去年,客人都取消了所有的預訂,他的營業額掉了70%,但目前他表示已經接到不少市民要舉辦周年慶、單身派對和其他企業小團體聚會的預約了。
據芝加哥市府統計,2020年河濱走道的供應商創造了760萬美元的收入,但比2019年下降了54%。原因疫情未爆發前,周邊的上班族都喜歡在河濱享受一頓休閑的午餐,下班後在河畔飲一杯啤酒或咖啡,但疫情阻擋了遊客前來芝加哥,加上伊州的居家避疫令,讓所有的民眾都留守在家或在家上班。
踏入2021年春天,由於疫苗接種已經普遍,人們對出外用餐,到酒吧喝上幾杯有了信心,因此商家對於今年的生意也充滿了樂觀的看法。河濱走道項目經理伍德表示,民眾都會回來的,首批河濱的商家在4月9日開業,其他的小商店也陸續跟進。
運營旅遊、水上的士的Wendella主管安德魯薩基斯表示, 隨著COVID-19疫苗接種的普及,業務將慢慢會恢復,但預計需要幾年時間才能恢復到2019年度運營水平。去年Wendella的營業額掉了80%,最大的原因是沒有遊客,他希望美國本土的遊客在夏日會湧入芝加哥,更希望芝加哥的市民多利用河上郵輪遊覽芝湖岸的壯麗風景線。
公共衛生局規定在河濱走道用餐依然要遵守公共衛生部的安全法則,佩戴口罩,就餐者必須預先登記,提供聯繫信息。而芝加哥河濱用餐的優點是室外空曠座位多,因此能保持安全距離。
芝加哥河濱走道當初特別為少數族裔,特別是為女性小企業擁有的小商店,例如經營一家名為「Small Chicago」的小商店,就是專門出售本地的小工藝品,遊客可以帶回值得紀念的芝加哥本土品牌獨特的紀念品。
2020年對於經營皮艇公司而言,卻不是悲慘的世界,芝加哥皮艇公司在2020年的夏季與秋季,營業額反而比2019年增長率50%,最大的原因是皮划艇是一項獨立的運動,沒有與任何艇手有接觸的機會,在疫情期間,大家都渴望到外面或水上運動,因此皮划艇的生意方而節節高升。而2021年春天才開始,他們表示已經有不少人預訂了皮划艇隊課程,並預購了會員卡,讓他們可以隨時可以獲得皮艇。
芝加哥河起源於密芝根湖,全長251公里,連接了美國內陸的五大湖和密西西比河水系。20世紀初,芝加哥河就是一條污水及髒亂的河道,周圍野草叢生,芝市的民眾從不願意在河旁行走。
及至前芝加哥市長伊曼紐自2011年就職後,芝加哥河道步行全長1.25英里的步行走道,成為伊曼紐全力打造的美化與綠化芝加哥的一個大項目。當年,伊曼紐公布,將全面化把芝加哥河濱打造,決意讓未來的芝加哥成為「前後院都環繞碧綠泓水的現代化大都會」。從2011年到伊曼紐宣布不再尋求續任的2018年期間,在伊曼紐市長的全力推動下,沿著芝加哥河一帶的河堤,已經開發建設成為具備5.5英里長的河濱走道(River Walk),並新開闢了面積超過985英畝的公園休閒區,並推動南華埠的譚繼平公園也例如河道的一部分,即人們可以從市中心沿著河堤走到唐人街。
芝加哥河畔開放之後,河道已經成為最吸引居民與遊客前往休閒遊逛的地方。

河濱走道的小餐館,將於4月9日重新開放。梁敏育攝