救世軍的志願者在嚴寒的天氣中,送保暖物資給露宿街頭的遊民。救世軍臉書
救世軍的志願者在嚴寒的天氣中,送保暖物資給露宿街頭的遊民。救世軍臉書

本報記者梁敏育芝加哥報道

從入冬以來,美中地區感受到長時間的暖冬氣候,但人們還是高興得太早,從2021年一月開始,北極漩渦的寒冷開始南下,北美洲包括大芝加哥地區都籠罩在大雪紛飛,氣溫降低到華氏零度以下。

全國氣象台預告,從15日至16日,美中地區可能迎來超過一英尺的大雪,迄今大芝加哥地區已經下了至少40吋以上的積雪,如果再迎來12吋或更多的降雪量,不少民眾表示,他們根本不知如何去清除車道與路口的積雪,更何況由於氣溫驟降不少積雪都凝結為堅冰,不單不能清除,而且造成非常嚴重的安全問題,包括公路上行車或人行道都是危機四伏的。
安居在家有暖氣、有溫飽的市民而言,嚴冬雖然不方便,但至少沒有生活上的大挑戰,但對露宿街頭的遊民而言,華氏零度以下的氣溫,加上刺骨的北風,足以讓人在短時間內凍斃或受到損傷。
為了保護露宿街頭、橋墩下的無家可歸者,芝市社會家庭服務署外展工作人員、遊民收留中心、慈善機構志願者都紛紛外出走動,查看無家可歸遊民的情況,並提供多方的幫助,包括送上棉被、帽子、手套、暖包、禦寒服飾,同時也提供熱餐與飲料。
夜間事務部的護士史蒂夫克魯巴斯蒂芬·科魯巴,從14日開始在各處遊民聚集地地方查看遊民的情況,以確保無家可歸的人不會遭受凍傷或體溫過低的問題出現,他並為遊民提供各式保暖物品與食物。
科魯把在華克大道的底層見到不少睡在大堆衣服和被子下的無家可歸者,他表示從定義上講,這批人在社會是被孤立的一群。政府部門或慈善機構志願工作者必須在他們生命遇到危險來臨前找到他們,給予他們必須的協助或送他們進入收留所,或是醫院。
自從新冠病毒疫情蔓延以來,失業者眾多,不少因為無法負擔房租或交不出房貸,也沒有任何家庭的支援,最終就淪落為無家可歸者。 其中現年50歲的馬庫斯·卡特(Marcus Carter)來自附近的西區,他也是周日接受科魯巴和他的團隊幫助的人之一。他表示,去年1月他的母親病逝之後,卡特失去了家園,整整一年了都流落街頭的生活,對他而言是十分的辛苦的,但他也一直希望擺脫流落街頭做遊民的途徑。他表示只要有工作,就可以重新展開新生活的。他也表示剛得到社保金,他希望有一間固定的房間居住,至少頭頂有瓦蓋頭,尤其在如此惡劣嚴寒的室外,隨時都會出現危險的。
救世軍(Salvation Army)周末在全市22個地點進行了類似的外展工作,包括12個無家可歸的營地。芝加哥市家庭和支援服務部門(Department of Family and Support Services)也推廣包括分發食物和冬衣,不少慈善機構也固定送食物給無家可歸者,至少讓他們不至於饑寒交迫。
芝加哥市家庭和支援服務部門發言人普斐斯坦表示,外展工作人員並沒有將任何露宿街頭的遊民送到市府的溫暖中心,因為眾多的遊民都不願意離開營地到收留所或溫暖中心,因為他們擔心自己的「私有物品」會被扔掉。
遊民收留所包括離開南華埠不遠處的由基督教會創辦的「太平洋游民收留所」,基本規定就是要求遊民清晨離開,晚上可以再回到收留所,但不少遊民擔心私有物品會被盜或被扔掉,因為他們依然保留著一份對家庭的回憶與收藏紀念品。所以盡管外面的天氣非常惡劣,但是眾多的遊民寧可選擇住在高架橋下、橋墩下,也不願意到收留所的原因,縱然他們也明白逗留在室外不是一個好辦法與安全的地方。
據全國氣象台在15日的天氣預告中,從15日下午到16日下午,大芝加哥地區將有可能再次降雪15吋或以上,但由於湖泊效應降雪總量會因地區而有所不同。嚴寒的氣溫,人們或寵物如果在室外沒有足夠的禦寒服飾,不到10分鐘就有可能被凍傷,因此呼籲人們必須十分的謹慎,沒事就不要出門了,預計到下周氣溫才漸漸回升。