■亞馬遜創辦人貝佐斯旗下火箭公司藍色起源,將於7月首度推出太空商業航程。
路透社
■亞馬遜創辦人貝佐斯旗下火箭公司藍色起源,將於7月首度推出太空商業航程。 路透社

亞馬遜創辦人貝佐斯(Jeff Bezos)旗下火箭公司「藍色起源」(Blue Origin)將於7月首度推出太空商業航程,迎擊SpaceX及維珍銀河(Virgin Galactic)等私人太空企業,令太空旅遊競賽更趨白熱化。

綜合《紐約時報》及霍士新聞報道,「藍色起源」將於7月20日將6名太空人送上次軌道飛行,其中1個名額將以拍賣方式出售。航程具有相當象徵意義,當天除了是「阿波羅11號」登陸月球52周年紀念日外,火箭的名字「新雪帕德」號(New Shepard)更是取自首位進入太空的美國太空人雪帕德(Alan Shepard)。

「藍色起源」已為太空旅遊項目準備多年,「新雪帕德」號將以次軌道飛行方式,飛至距離地面62哩的外太空邊緣。「新雪帕德」號至今已進行15次無人試飛,並在4月的第16次試飛中,引入太空人進行登機與下機排練。搭乘7月航程的太空人須在起飛前4天抵達德州西部的發射站,進行安全訓練。

「新雪帕德」號升空後,載有乘客的太空艙會在距離地面47哩處與助推器分離,乘客此時即可解開安全帶,在享受約3分鐘失重狀態後返回地球。由於太空艙已完全加壓,乘客毋須穿著太空服或頭盔。第6個乘客名額將於5日開放競投,並於6月12日直播最終拍賣結果,公司未有公開其餘5名乘客身份。

「藍色起源」在協議列明,中標者身高必須介乎5尺至6尺4,體重須介乎110至223磅。拍賣收益將會捐至「藍色起源」屬下的科技教育基金會Club for the Future。

貝佐斯在2000年創辦「藍色起源」,以探索並擴展人類活動至太陽系為目標。至目前為止,公司主要業務為建造及出售火箭引擎予另一火箭公司聯合發射聯盟 (United Launch Alliance)。「藍色起源」最近在爭奪NASA價值近30億元的登月合同時,敗於競爭對手SpaceX手下。另一競爭對手維珍銀河亦計劃以次軌道航程方式運載太空旅客,旗下的「太空船2號」(SpaceShipTwo)在兩名機師操縱下成功進行有人搭載的試飛任務,但亦未曾運載過旅客。

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