東北部鄉郊小鎮Metaline Falls的Pend Oreille採擴場結業。美聯社
東北部鄉郊小鎮Metaline Falls的Pend Oreille採擴場結業。美聯社

人口不足300的華盛頓州東北部鄉郊小鎮「麥賴瀑布」(Metaline Falls),當地最大僱主之一的Pend Oreille採礦場上月31日關閉結業,200個家庭賴以維生的職位一夜流失,反映華州繁榮背後另一面。
麥賴瀑布鎮的遭遇是另一個華州繁榮不平衡的例子。雖然西雅圖地區受惠高薪工作而發展篷勃,但彭德里縣(Pend Oreille County)等很多依賴伐木、捕漁和採礦等鄉郊縣仍掙扎求存。
這樣的分裂可謂全美趨勢一部分。農業部資料顯示,城市地區近年人均收入、貧困率、失業率和教育水平近比鄉郊地區的高。農業部又指,鄉郊亦面對人口減少,城市人口持續膨漲。
彭德里縣行政官基斯(Steve Kiss)表示,失去200份鉛鋅採礦業職位是重挫,約40名員工將繼續長期維修工作。
基斯形容,除了兩座水力發電廠外,該礦井是該縣北部最後依賴天然資源運作的行業,「過去我們失去其他礦井、鋸木廠、水泥廠和鐵路,這些都是服務這些行業的」。
基斯又指,區內小企業掙扎求存,「我們兩間雜貨店、多間餐廳酒吧和兩座油站連便利店生意額肯定大減」。商店生意額減少,意味本地政府稅收同步下降。
彭德里縣北部和東部分別與加拿大和愛達華州接壤,西克山(Selkirk Mountains)形成美麗風景,被國家森林包圍和設有一座野生動物保育區,這裏的人類蹤影很少。
彭德里縣人口僅13500人,但失業率卻高達7.2%,比全國6月份平均失業率高於2個百分點。
擁有礦場的公司Teck Washington Inc.稱,結業是鋅的需求暴跌和令人卻步的開發新資源高昂成本所致。該礦井結業後,只餘下附近愛達荷州北部的The Galena and Lucky Friday礦井成為昔日礦業繁華的西北內陸地區唯一一座仍運作的大型礦井。
麥賴瀑布鎮在最近一個星期三早上相當寧靜,細小的鎮中心有一間餐廳、雜貨店、電影院和不少已倒閉的舖頭。
儘管如此,卡利斯皮印第安部落(Kalispel Tribe of Indians)今年4月在縣內另一小鎮庫斯克(Cusick)的新賭場開業,該賭場是1000萬元發展項目之一。該項目包括一座露營車公園、儲物倉庫、油站和雜貨店,將創造80個職位。
該部落昔日貧困,但自在斯波坎(Spokane)一處非部落保留區開設一間大型賭場後生意不俗,現在回饋保留區附近鄉鎮。
附近另一小鎮麥賴(Metaline)鎮議員比索(Bill Bisson)表示,本地領袖正努力擴大旅遊業根基,希望刺激經濟。他形容,礦井結業還可以生存,「所有人都是強健的人,他們會繼續向前進」。