經過多年抗議和漫長司法戰,州府20日宣布,落成後供科學家探索宇宙的「30米天文望遠鏡」(Thirty Meter Telescope)正式獲發「開工通知書」(notice to proceed),意味工程將邁向新里程碑。
由於望遠鏡位處的莫納克亞火山(Mauna Kea),被夏威夷原住民視為神聖之地,因此工程被阻撓多年。
州長位下豐表示,這是一個漫長且具爭議的過程中最後一個法律步驟,料工程將於今夏開始。他重申,府方以「尊重人們、地方和使夏威夷獨得的文化的方式」進行,強調大家皆是莫納克亞火山的管理者,府方有義務尊崇該火山的獨特文化和自然資源。
科學家表示,該山峰是地球上其中一個對天文學最佳的地方。即將興建的30米天文望遠鏡比全球現存最大型可見光望遠鏡大三倍,可觸及範圍更是9倍。莫納克亞火山上現有多座望遠鏡和觀察所。
但反對者認為,望遠鏡將褻瀆這座全州最高峰的神聖土地,以及這塊對夏威夷原住民而言具有重要宗教意義之地。州縣府官員20日清晨抵達山峰,清除望遠鏡即將興建位置上夏威夷原住民所建設的建築物。
帶領部分抗爭行動的原住民社運人士皮斯奧塔(Kealoha Pisciotta)表示,官員只容許天文學家進入,阻止包括要求前往祈禱的夏威夷人在內每個人前往山峰。州土地及自然資源局表示,當日有一人涉嫌阻差辦公而被縣警拘捕。皮斯奧塔表示,原住民使用上址建築物多年,她認為清除那些建築物是褻瀆神聖和歧視,甚至是對原住民的報復。她又形容,原住民的宗教自由遭侵犯。她續稱,他們已計劃在山上舉行一場通宵至日儀式,擔心他們無法前往。州檢察長辦發言人則稱,官員不會阻撓公眾前往參加。
望遠鏡落成後,天文學家將可探索130億年前、即宇宙大爆炸之時。科學家表示,望遠鏡將有助解答關於宇宙出現的基本問題。
望遠鏡計劃最早出現於2009年,當時科學家將莫納克亞火山作為選址。其後計劃獲得州府一連串批准,包括2011年獲准在保育土地上興建的許可證。但示威者2014年大鬧動工和夏威夷祈禱儀式,在有31名示威者因阻撓工程進行而被捕後,工程翌年4月停止。雖然數個月後試圖復工,但仍以大量示威者堵塞通往地盤道路被捕收場,令工程停止至今。州檢察長康奈斯(Clare Connors)表示,必須尊重州最高法院裁決同時,亦要保障人民的言論自由,對話應該繼續。隨著工程正式開始,她希望不會再有衝突。