芝加哥市長萊特福特與CEDA合作,協助低收入家庭紓緩經濟負擔。芝加哥市長辦公室官網
芝加哥市長萊特福特與CEDA合作,協助低收入家庭紓緩經濟負擔。芝加哥市長辦公室官網

本報芝加哥訊

芝市長萊特福特於6日與市審計長雷斯瑪•索尼(Reshma Soni)、庫克郡社區與經濟發展協會(CEDA)首席執行官哈羅賴斯(Harold Rice)共同啓動了「芝加哥公用事業收費減免項目」(Utility Billing Relief- UBR)。此項目旨在幫助芝加哥低收入家庭的減輕其經濟負擔,讓市民在近期的困境中,不會在一家人的衣食住行的基本開銷,害怕用水、煤、電的無力支付作出艱難的選擇。同時,市府也承諾,如果申請者能力如期的支付一年的賬單,市府將會減免其累計未付賬單的罰款。

市長萊特福特表示,芝加哥公用事業賬單減免項目是芝加哥市府向那些長期欠費的居民提供財政支援的最新的計劃。有了公用事業收費減免(UBR)的計劃,芝加哥的家庭和社區將有符合付款合規的道路,也有機會免除全部罰款額。讓芝加哥能建設成一個更加公平、更加包容,也讓市民感到有希望的城市。

UBR項目與庫克郡的CEDA合作,後者負責低收入家庭能源援助計劃(LIHEAP)。凡居住在芝加哥擁有自己的房屋或公寓的業主,申請人必須要符合LIHEAP的家庭總收入的規定,才有資格享受公用事業賬單減免計劃。此外,申請者必須是物業擁有者,為自住的屋主,也是公用事業的賬單的登記者。同時,申請公用事業收費減免計劃著無需證明是合法居民的身分。

UBR項目為芝加哥低收入家庭提供多項優惠與福利:降低自來水、下水道的稅率;無逾期付款罰款或追債行動,申請者在一年之內無逾期付款,餘額的債務將會免除。

CEDA的首席執行官哈羅賴斯聲稱,CEDA利用50多年的運營、教育和參與經驗,與城市合作,並通過其工作確保不斷向居民提供高質量的服務。CEDA致力與城市合作,減少貧困,振興低收入社區,賦予居民權力,如今此項服務比起任何時候都重要,因為目前大家都面臨著前所未有的困境、病毒的傳播蔓延,讓大多數的民眾失去了工作機會、有的家庭更是失去了親愛的家人。

芝市自2011年以來,與水務公司賬單相關的債務金額增長了近300%,目前總債務超過3.3億美元。近年來,芝加哥的水費、下水道費增長驚人,水費幾乎上漲了166%。多年前,一個家庭平均每個月的水費是25元左右,如今的水費都上漲到60多元一個月了。當時前市長伊曼紐表示漲水費主要是維修已有80多年歷史的芝市老舊的水管。水務部門明確的看到大部分的欠債與拖延付費的都集中在芝市的南區與西區社區,因此,公共事業賬單減免計劃的重點也是希望幫助這些社區的家庭。

在今年4月,芝市曾啟動了UBR計劃的軟啓動,該計劃專門針對已經登記參加LIHEAP計劃的居民。在過去的兩個月裡,該市向近8000名房主發出了信函,共有3315名居民加入了UBR計劃。
參加該計劃的芝加哥人有資格獲得290萬美元的債務減免。芝加哥市審計官索妮也表示UBR計劃是芝市府尋求改革政策的實例。特別是自冠狀病毒疫情蔓延以來,芝加哥有眾多低收入家庭蒙上經濟的壓力。

有關申請能源補助計劃的低收入家庭,在芝加哥南北唐人街的社區服務機構都有此服務。華諮處、東南亞中心、華人互助會等服務機構,都可以替符合資格的民眾提供服務。

有關更多芝加哥市府有關付款計劃、監控條件資格和其他罰款與費用的訊息,請瀏覽Chicago.gov/newstartchicago,有關UBR的詳細信息,可以瀏覽Chicago.gov/ubr查詢。