庫克郡財務長瑪利亞帕帕斯(前右5)在華商會商業午餐會中,詳述庫克郡的養老退休金與地產稅的各項問題,並和會長梅施美英(前右4)及華商會的董事們合影。梁敏育攝
庫克郡財務長瑪利亞帕帕斯(前右5)在華商會商業午餐會中,詳述庫克郡的養老退休金與地產稅的各項問題,並和會長梅施美英(前右4)及華商會的董事們合影。梁敏育攝

本報記者梁敏育芝加哥報道

華商會在12日中午邀請庫克郡財務長瑪麗亞帕帕斯(Maria  Papas)在商業午餐例會中,與華商會的會員們及社區友好分析芝加哥庫克郡的地產稅多年來一直「稅向高處走」,地產稅多年來都居高不下,絕大多數芝加哥市的業主與屋主均叫苦連天、已經到了欲哭無淚、投訴無門的地步,甚至有不少市民有計劃要搬離萬萬稅的芝加哥。

庫克郡在2018年第二期的稅單在七月中陸續寄到屋主的家裏。大部分的屋主與業主都發覺今年地產稅的漲幅驚人,例如在25區唐人街一帶,地產稅漲了55%,原本在2017年的地產稅是8,000多一年的,在2018年的第二期稅單中,屋主會發覺地產稅已經飛漲到13,000多元一年。
瑪麗亞帕帕斯指出,芝加哥地產稅高漲不已,最大的主因是芝加哥市府背負著沉重巨額的退休金債務。當政府無法償還債務和支付養老金的時候,芝加哥的老百姓就是政府的提款機。他們辛苦工作,努力存錢才擁有的物業就是政府眼中的肥羊,因此地產稅一直飆漲。業主為了保有自己的物業,也只得猶如啞巴吃黃連,有苦自己吞,忍痛的繳納一年比一年高漲的地產稅,否則政府會因屋主欠繳地產稅而拍賣其物業。
另一個原因是庫克郡政府的退休人員養老基金負債累累。據庫克郡各級政府在2016年12月底負債是1316億美元,最新的數據在2019年1月顯示,負債已經達到了1450億美元。
庫克郡退休基金負債最大原因是截至到2019年1月9日的數據,芝加哥市府的員工總計是35,655人,但每月按時領養老金的退休員工有47,592人,意即退休工作人員比現在市府任職的人員多出11,937人。當然話要說回來,所有的退休人員當年也盡了自己的責任,他們也是按月繳交自己份內的退休金的。如今辛苦了大半輩子,才退下火線享受晚年的退休歲月,理所當然的有權利領取養老金。
帕帕斯聲稱,負債不僅是政府的債務,更是所在地所有居民的債務。房產稅是政府資金的主要來源之一,如果將庫克郡政府的負債分擔到每個房產下,芝加哥市每戶居民平均背負的政府負債為106,704元,在郊區的每戶居民平均背負政府負債為36,875元。
瑪麗亞帕帕斯當天的午餐會當天向大家展示了其財長辦公室的網站。她指出,居民在網站上查詢房產稅信息時要留意下方的「房產所在地政府債務和養老金數據」。帕帕斯表示,通過了解這些信息,你會知道當購買一個房產時,你同時也購買了當地政府的負債。
帕帕斯也指出,在全個庫克郡各級政府目前的在職員工為135,757人,退休族有126,528人,兩者之間的比例為1.07比1。然而,芝加哥市(City of Chicago)在職人員是35,655人,而退休人士則高達47,592人,退休人士領取退休金的比在職員工多出11,937人。因此芝加哥市府是整個庫克郡內在職人員與退休人員比例最失衡的。其中一個原因是芝加哥市府刪減開支,早在多年前就凍結了聘請新員工的計劃,並鼓勵服務已近退休年齡的員工退休。
芝加哥政府的各項運籌開支都靠市民的房地產稅、同時也需負擔退休人員的養老金,因此解釋了為何芝加哥市房地產稅一直高漲的原因。此外,帕帕斯也認為庫克郡的房屋估值的系統已經十分的落後,也到了應該全面改善的時候了。
當天,帕帕斯向在座的華商會會員分析了芝加哥市的50個區漲幅最厲害的是48區,地產稅增長率75.20%,其次是41區,漲幅68.6%,其中華裔居民佔多數的唐人街25區的漲幅是55.68%,11區橋港區的漲率是55.10%。
有人歡喜有人愁,在南郊的34區,地產稅下跌了74.16%。24區下跌了71.93%,16區下跌了71.37%。帕帕斯聲稱,某些地區的地產稅下跌,肯定就刺激到其他地區的地產稅高漲了,羊毛出在羊身上的道理,相信大家都明白的。
最後,財務長瑪利亞帕帕斯聲稱, 在她的辦事處有十分完備的網頁並提供107種不同國家的文字,協助屋主申請地產退稅退款。人們可以透過網頁www.cookcountytreasurer.com點擊紫色的部分的框框,也即是「你的地產稅概述」(Your Property Tax Review),即可以選擇免費上網繳交地產稅、打印地產稅單、搜查退稅額、瀏覽有關各政府部門的赤字額與退休金等訊息。此外,屋主可以申請屋主自住豁免額、耆老屋主豁免額、低收入耆老地產稅凍結計劃等福利。
商業午餐例會結束前,華商會會長梅施美英宣布華商會將舉辦兩項重要的活動。在8月26日舉行「遊湖歡樂夜」和「第37屆聯歡年會與2019年親善小姐」選美活動。今年的主題為「活力城市、美麗與聲望」,11月3日(星期日)在希爾頓大酒店舉行。
有關活動詳情,請聯繫312-326-5320。網址:www.chicagochinatown.org/home