安東尼奧.蓋茨為閃電立下過汗馬功勞。Getty Images
安東尼奧.蓋茨為閃電立下過汗馬功勞。Getty Images

提到洛杉磯閃電的招牌球星,很多人會想到「大河」四分衛菲力浦.里弗斯,其實過去十幾年裏,還有一名球員用堅實而卓越的表現成了這支球隊的靈魂人物,他就是「大門」——安東尼奧.蓋茨。這名曾8次入選職業碗的老將近端鋒14日發布退役聲明。

蓋茨上次參賽已經是2018賽季的事了。39歲的他在16年職業生涯中拿到了955次接球,11841碼接球碼數和116次接球達陣,這三項數據均位列隊史第一!上賽季他成為自由球員之後並未獲得簽約,而2018賽季他亦有28次接球,推進333碼2次達陣的貢獻。
「16個NFL賽季,16年身為閃電的一員,8次入選了職業碗,也打破了無數的紀錄。我發現做出這份從摯愛的賽場上退役的聲明是一件很難的事。」蓋茨在聲明中寫道,「我從來沒想過我能打這麼長時間,也沒想到我能和這樣一支球隊並肩成長這麼多年,這是如此幸運。雖然我如今結束了自己作為閃電球員的身分,但我很高興仍會以一個完全不同的身分,通過社區服務與公眾活動,繼續為閃電隊提供幫助。」
在蓋茨接到的116次達陣中,菲力浦.里弗斯向他傳出了其中的89次,兩人也成為了NFL歷史上四分衛和近端鋒連接達陣最多的組合。
「就像發生在昨天一樣,2006年我在奧克蘭給他傳了一個達陣,那天我只傳了11球,不過他沒像我這麼興奮。」里弗斯說到,「誰能想到這麼多年我們能完成那麼多達陣連線,成為歷史之最呢?我現在還可以回憶起我們無數次訓練、比賽、聚商、在邊線的交流、以及在比賽中那些微妙的眼神。在比賽焦灼時,他會表達『來吧!把球傳給我!』他是如此的難以對付,以至於我們會有一個『蓋茨規則』。這個規則就是——如果他得到了一對一的機會,毫不猶豫地傳過去就對了!」
蓋茨在大學期間還是一名優秀的籃球運動員,不過在步入職業賽場時選擇了橄欖球。無數偉大的成就印證了他明智的選擇:憑藉955次接球成為聯盟史上接球次數排名第17位的球員,也是排名第3位的近端鋒;史上僅有的11名曾四次單場接球超過10次的近端鋒;在他至少取得一次達陣的比賽中,閃電的戰績是53勝40負。
「安東尼奧不僅是閃電隊史上最偉大的球員之一,他還是聯盟歷史上最偉大的球員之一。」閃電老闆肖恩.斯帕諾斯說道,「他的16年職業生涯前所未有,無論在賽場內外,他對於球隊的貢獻任何的褒獎都不為過。他對這個整體,隊友和球迷們意味著甚麼?再多的辭彙也無法完全形容。他就是這個位置上最好的球員,接下來就可以討論名人堂的事宜了;但現在我只想說:謝謝你,安東尼奧,祝賀你擁有了一個偉大而璀璨的職業生涯。」
正如斯帕諾斯所說,蓋茨入選名人堂幾乎是板上釘釘的事情,不過由於名人堂對於球員退役年限的規定。蓋茨需要等到2023年才有機會參選名人堂。