搭載火箭的波音客機「宇宙女孩」,周一從洛杉磯起飛。
搭載火箭的波音客機「宇宙女孩」,周一從洛杉磯起飛。

  (星島日報報道)在美國SpaceX公司與太空總署準備載人上太空之際,英國富豪布蘭森旗下航天企業維珍軌道公司,周一首次用一架珍寶客機在太平洋上空三萬五千呎處,發射一枚火箭,但試驗以失敗告終。團隊表示,已開始研究試射任務收集到的各種數據,為下一次試射做準備。

  與傳統上依靠從地面垂直發射運載火箭將衛星帶到太空不同,維珍軌道希望先用飛機將火箭帶到萬米高空並釋放,再由火箭將衛星等載荷送入太空。該公司認為這種「水平發射」方法有極大的靈活和機動性,可在任何能起降波音七四七飛機的地點實現升空發射,還能節省燃料和成本。維珍軌道周一用代號「宇宙女孩」(Cosmic Girl)的波音七四七改裝飛機,攜「發射器一號」火箭,從美國加州莫哈韋航空航天港起飛。

  在進入計畫發射區域後,「發射器一號」火箭從「宇宙女孩」機翼下方釋放。火箭助推引擎成功點燃,是該公司首次空中點火,但在隨後的飛行第一階段早期出現異常,任務「安全終止」。「宇宙女孩」飛機及機組人員安全降落在莫哈韋航空航天港。維珍軌道行政總裁哈特說,工程師開始研究試射任務收集到的各種數據,團隊將不斷學習和調整,著手準備下一次試射。

  維珍軌道總部設於加州長灘,據介紹,「發射器一號」火箭可搭載重量不超過五百千克的有效載荷,勝任多種小型衛星發射任務。但空中發射技術一直頗具挑戰。維珍軌道此前介紹,這種發射方式需要成千上萬的零件全部按計畫發揮作用,控制好極高的能量並以「難以置信」的高速飛行。火箭結構必須能耐受惡劣環境,能在短時間內加速到第一宇宙速度而不解體。