搭載有「龍」飛船的「獵鷹9號」火箭,已在甘迺迪太空中心39A發射台準備就緒。
搭載有「龍」飛船的「獵鷹9號」火箭,已在甘迺迪太空中心39A發射台準備就緒。

  (星島日報報道)美國富豪馬斯克的太空探索技術公司SpaceX,準備於當地時間周三下午四時三十三分(香港明日凌晨四時三十三分),從佛州甘迺迪太空中心發射「獵鷹9號」火箭,將兩名太空人送上國際太空站。若發射成功,將是美國九年來首次載人上太空,也是歷來首次由民間太空公司載人上太空,被視為載人航天運輸走向商業化的轉折點。總統特朗普和副總統彭斯將親赴佛州觀看發射。不過,天氣預報可能有暴風雨來襲,令火箭發射出現變數,若天氣太差延至周六發射。

  隨着美國穿梭機陸續退役,有三十年歷史的美國太空運輸系統在二〇一一年宣告結束,之後美國一直依靠俄羅斯飛船運送太空人往返國際太空站。若這次SpaceX發射成功,將為美國載人航太開啟新局面。「獵鷹9號」擬運送載有兩名太空人的「龍」飛船到近地軌道,與離地面四百二十公里的國際太空站接合,對接時間定在發射大約十九小時後。

  「獵鷹9號」暫定當地時間周三下午四時三十三分,從39A發射台升空。若成功發射,將是美國時隔九年再次將太空人送上太空。發射必須準時,否則太空人就未能與以二萬七千公里時速掠過地球上空的國際空間站相遇。相遇後,船艙會與太空站的前端成一直線,然後以每秒鐘幾厘米的相對速度靠近。一旦對接,就會用鈎形成密不透風的接合。兩名太空人隸屬太空總署,分別是四十九歲的本肯(Bob Behnken)和五十三歲的赫爾利(Doug Hurley),都是資深太空人。

  當地周一晚持續下雨,太空總署「商業船員計畫」經理盧德斯說,地面上一切準備就緒。「現在我們唯一要做的,是弄清楚如何應對天氣……我們將繼續保持警惕和謹慎,並確保我們做得對。」天氣預報人員認為,只有四成機會適合發射。飛去近地軌道途中,「龍」飛船的緊急逃生系統在必要時可以啟動,但也要風平浪靜才能在地球的海水中安全降落。SpaceX將在佛州附近部署至少兩艘救援船,美國太空總署也會準備兩架軍用貨機隨時候命。

  甘迺迪角空軍基地天氣預報員麥克阿里南說,佛州天氣變得很快,周二將發布新的天氣預測,周三發射仍有「一些希望」。預料太空中心所在地甘迺迪角的惡劣天氣只會維持幾天,美國東岸天氣本周稍後也會好轉。若周三不能發射,「獵鷹9號」火箭可在周六發射。

  兩位太空人這次最主要的任務,是協助目前在國際太空站的太空人卡西迪,更換太空站電池,這需要出艙行走才能做到,單人無法獨立完成。暫時未確定本肯和赫爾利會在的國際空間站停留多久,預計超過兩個月,但很可能不會長於一百二十天。「龍」飛船最長可在軌道停留一百一十九天,即大約四個月。

  美國新冠疫情未過,但太空總署和SpaceX依然決定發射。太空總署署長布里登斯廷說:「對美國而言,這是優先任務。」疫情之下,只有必須人員可與兩名太空人接近,要佩戴口罩和手套。而太空總署每天清潔訓練設施兩次,發射當天控制室的工作人員將保持至少兩米距離。總統特朗普和副總統彭斯已答應親赴佛州觀看發射情況。